À medida que o crescimento das start-ups diminui, a tecnologia fica humilhada

Ciência e Tecnologia

 Demissões. Encerramentos. Incerteza. Após uma década de prosperidade, muitas empresas jovens enfrentam grandes crises.

Na última década, as empresas de tecnologia cresceram tão rapidamente que não conseguiram contratar pessoas com rapidez suficiente.

Agora as demissões começaram a chegar em massa. No mês passado, a startup de pizza robô Zume e a empresa de compartilhamento de carros Getaround cortaram mais de 500 empregos. Em seguida, a empresa de testes de DNA 23andMe, a empresa de logística Flexport, a fabricante do Firefox Mozilla e o site de perguntas e respostas Quora fizeram seus próprios cortes.

“Parece que o acerto de contas está aqui”, disse Josh Wolfe, capitalista de risco da Lux Capital em Nova York.

É uma mudança humilhante para um setor que há muito se via como um mecanismo de criação de empregos e inovação, produzindo o gigante Uber, a empresa de hospitalidade Airbnb e outras marcas agora conhecidas que muitas vezes interrompiam indústrias entrincheiradas.

O aumento foi impulsionado por uma onda de dinheiro dos investidores – cerca de US $ 763 bilhões investidos em startups nos Estados Unidos na última década – que também alimentaram o crescimento de jovens empresas em entrega, cannabis, imóveis e bens diretos ao consumidor . Diferentemente das startups de software de baixo custo, essas empresas privadas freqüentemente enfrentavam concorrentes da linha antiga gastando muito em ativos físicos e trabalhadores enquanto perdiam dinheiro.

Agora, um recuo está se desenrolando precisamente nas áreas que mais atraíram o hype.

Em todo o mundo, mais de 30 startups cortaram mais de 8.000 empregos nos últimos quatro meses, de acordo com uma contagem do The New York Times. Os investimentos em empresas jovens caíram, com 2.215 startups levantando dinheiro nos Estados Unidos nos últimos três meses de 2019, o menor número desde o final de 2016, de acordo com a National Venture Capital Association e o PitchBook, que acompanham as startups.

Número de investimentos de capital de risco em start-ups

E esses não são os únicos sinais de mudança. A Casper Sleep, que se autodenominava a ” Nike do sono ” vendendo colchões on-line, fracassou quando se tornou pública este mês . Empresas outrora quentes como a Lime, a fornecedora de scooters elétricos, saíram de algumas cidades. Outros, como a start-up de comércio eletrônico Brandless, o aplicativo de jogos HQ Trivia e a fabricante de eletrônicos Essential Products , estão prestes a fechar.

Agora existem “mini-momentos frenéticos de pânico, como uma coisa após a outra acontece”, disse Roy Bahat, investidor do braço de risco da Bloomberg em São Francisco. “Em algum momento, uma pedra após a outra cairá do penhasco e perceberemos que não estamos apoiando nada em muitas, muitas empresas”.

Muitas startups estão cedendo após um difícil 2019, quando “unicórnios” importantes – empresas avaliadas em US $ 1 bilhão ou mais por investidores privados – caíram em Wall Street. Uber e Lyft, que estão perdendo bilhões de dólares por ano, organizaram decepcionantes ofertas públicas iniciais na primavera passada. E a WeWork, empresa de aluguel de escritórios, retirou sua oferta pública , demitiu seu presidente e cortou sua avaliação em 80% no final do ano passado.

Zume, que levantou mais de US $ 400 milhões para um serviço de entrega de pizza robô, demitiu centenas de funcionários e parou de fazer pizza no mês passado.
Zume, que levantou mais de US $ 400 milhões para um serviço de entrega de pizza robô, demitiu centenas de funcionários e parou de fazer pizza no mês passado. Crédito …Marcio Jose Sanchez / Associated Press

Os retiros estão sendo liderados por empresas apoiadas pelo SoftBank , o conglomerado japonês com um Vision Fund de US $ 100 bilhões para investir em start-ups. O SoftBank apostou muito em empresas como Uber e WeWork, bem como na empresa de entregas colombiana Rappi e na empresa de hospitalidade indiana Oyo . Todos sofreram demissões nos últimos meses.

“Você não pode construir sobre algo que não é forte”, disse Seth Besmertnik, executivo-chefe da Conductor, uma empresa de marketing que a WeWork adquiriu em 2018, que ele e outros compraram recentemente.

Este mês, a SoftBank informou que seu Vision Fund e outros investimentos levaram a uma perda operacional de US $ 2 bilhões no último trimestre de 2019. Em um comunicado, ele disse que algumas de suas start-ups agiram “de maneira rápida e responsável para tomar algumas decisões difíceis. melhor se posicionam para o sucesso a longo prazo. ”

A retração provavelmente não será tão severa quanto a crise das pontocom no início dos anos 2000 , quando dezenas de empresas de internet não lucrativas falharam. Hoje, capitalistas de risco e outros investidores ainda têm grandes reservas de dinheiro para investir. E certos tipos de empresas iniciantes – como aquelas que produzem tecnologia para empresas e que normalmente têm vendas estáveis ​​- continuam levantando grandes somas de dinheiro.

Mas em um setor conhecido pelo otimismo irracional, o ceticismo agora é abundante. Em São Francisco, os empresários estão compartilhando silenciosamente histórias de investidores nervosos e uma luta para se adaptar a uma nova realidade. Planilhas de trabalhadores recém-desempregados estão circulando nas mídias sociais.

WeWork’s headquarters in New York. The company said in November that it would lay off 2,400 people.
Sede da WeWork em Nova York. A empresa disse em novembro que demitirá 2.400 pessoas. Crédito …Sangsuk Sylvia Kang para o New York Times

As start-ups que anunciaram um rápido crescimento estão mudando de tom .  Brad Bao, executivo-chefe da Lime, escreveu em um post no mês passado que sua empresa de scooters estava se retirando de 12 cidades e mudou seu “foco principal” para obter lucro.

“As empresas que estavam gastando dinheiro de maneira não econômica não podem mais fazê-lo”, disse Steven N. Kaplan, professor de finanças e empreendedorismo da Universidade de Chicago.

Mais trabalhadores estão questionando as promessas das startups, disse Kate Bratskeir. Ela sabe – ela perdeu o emprego em uma start-up duas vezes em 12 meses. Há um ano, Bratskeir, 30, foi demitida de seu trabalho como escritora na Mic, uma empresa de mídia digital em Nova York que não teve lucro. Em novembro, ela foi novamente solta, desta vez de um trabalho de marketing na WeWork .

“As pessoas estão se tornando mais críticas e céticas antes de ingressar na festa”, disse Bratskeir, que recebeu indenizações de ambas as empresas e agora está trabalhando em um livro sobre compras sustentáveis ​​de alimentos.

Algumas empresas iniciantes estão até demitindo os robôs. No mês passado, o Café X, que opera cafés robóticos e levantou US $ 14,5 milhões em financiamento de empreendimentos, fechou três lojas em San Francisco. Henry Hu, seu executivo-chefe, disse em um e-mail que a empresa “aprendeu tudo o que pudemos” nas lojas e agora planejava “focar a laser” nos aeroportos, onde tem duas lojas.

Um retorno não parece provável em breve. Quando a Casper – que levantou mais de US $ 300 milhões em capital de risco – tornou-se pública este mês, suas ações despencaram imediatamente. Isso serviu de alerta para outras startups de alto nível que devem se tornar públicas este ano, incluindo Airbnb e DoorDash, a empresa de entrega de alimentos. Ambas as empresas estão perdendo dinheiro.

O Airbnb e o DoorDash se recusaram a comentar.

When Casper Sleep, a mattress start-up, went public this month, its stock immediately fell. 
Quando a Casper Sleep, uma start-up de colchões, tornou-se pública este mês, seu estoque caiu imediatamente. Crédito …Vincent Tullo para o New York Times

Talvez a reviravolta mais drástica tenha ocorrido entre as empresas iniciantes de cannabis, que sofreram uma onda de exuberância nos últimos anos, enquanto países como Canadá e Uruguai e vários estados dos EUA afrouxaram as leis que criminalizavam a droga. No ano passado, mais de 300 empresas de cannabis levantaram US $ 2,6 bilhões em capital de risco, segundo o PitchBook.

Então, em meados de 2019, os investidores começaram a duvidar se o setor poderia cumprir suas promessas grandiosas quando algumas empresas de cannabis negociadas publicamente foram prejudicadas por escândalos crescentes ilegais e repressões regulatórias. Start-ups como Caliva, uma produtora de maconha; Eaze, um serviço de entrega; e a NorCal Cannabis Company, outro produtor, cortaram juntas centenas de membros de suas equipes nos últimos meses.

“Muitas empresas não conseguirão passar este ano”, disse Brendan Kenney, executivo-chefe da Tilray, uma produtora de cannabis que foi aberta  em 2018. Kenney disse que estava parando de gastar em novos projetos para sobreviver ao abalo.

Investors became skeptical of cannabis companies last year.
Os investidores ficaram céticos em relação às empresas de cannabis no ano passado. Crédito …Sara Naomi Lewkowicz para o New York Times

Mesmo uma start-up chamada Unicorn não foi poupada. A empresa, que vendeu scooters elétricos pessoais, levantou pouco mais de US $ 150.000 no ano passado junto a investidores. Mas rapidamente gastou o dinheiro em anúncios on-line e recebeu apenas 350 pedidos, disse Nick Evans, seu fundador.

Em dezembro, a Unicorn disse que não podia dar ao luxo de entregar nenhuma scooter e desligar . Evans acabou reembolsando alguns clientes com seu próprio dinheiro, disse ele.

Ele acrescentou que estava construindo uma nova empresa. Embora ele se recusasse a especificar o que focaria, ele permitiu que houvesse uma grande diferença desta vez: a partida, disse ele, tinha que ser lucrativa desde o início.

Fonte: NYT

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